Hitzewellen wie in Südasien werden wahrscheinlicher – Bildung & Wissen

Soixante degrés ne semble plus impensable sur la planète Terre. La chaleur extrême comme actuellement en Inde et au Pakistan exerce une pression sur le corps – mais l’humidité extrême est pire. Comment le corps réagit-il à cela ?

Les peuples de l’Inde et du Pakistan traversent des semaines extrêmes. Un pic temporaire de la vague de chaleur brutale a été atteint à la mi-mai : la station météo du Pakistan Jacobabad a signalé 51 degrés, un nouveau record a été raté de peu. Pour les Européens du Centre, ce sont des valeurs inimaginables, mais même les personnes tolérantes à la chaleur dans la région densément peuplée sont poussées à la limite par la chaleur sèche et torride.

Un record de chaleur court après le suivant depuis mars

La canicule est sans précédent principalement en raison de sa durée. Un record court après le suivant depuis mars. Et les climatologues s’inquiètent de ce qui va arriver – à court terme en ce début d’été, mais surtout dans le futur. Soixante degrés et plus ne semblent plus impensables sur la planète Terre, le changement climatique pourrait transformer l’Asie du Sud en un sauna dont il n’y a pas d’échappatoire.

Encore plus effrayant est un scénario extrême qui a fait l’objet de beaucoup moins de recherches : l’humidité extrême. La chaleur humide exerce une plus grande pression sur l’organisme que la chaleur sèche, et tout le monde le sent lors d’orages torrides comme cette semaine : plus l’humidité est élevée en été, plus on peut se plaindre fort. La seule chose qui aide est de boire et de transpirer.

Cependant, si l’espace extérieur est transformé en un véritable sauna à vapeur et que l’humidité est de 100 %, même cela n’aide plus. L’air chaud et complètement saturé n’absorbe plus l’eau, les gouttelettes de sueur à la surface de la peau ne peuvent plus s’évaporer – le système de refroidissement naturel du corps humain tombe en panne. La chaleur extrêmement humide est donc un véritable tueur : sans transpirer, le corps surchauffe, la température centrale du corps augmente de plus d’un degré par heure. Cela peut finir mortel.

Ce scénario d’horreur ne vient pas d’un scénario hollywoodien, mais pourrait devenir réalité dans un climat qui se réchauffe. Cela se produit lorsque l’air est très chaud et que l’humidité est extrêmement élevée en même temps – les météorologues parlent d’une température de bulbe humide très élevée. Cette mesure indique la température maximale à laquelle une surface humide, telle que la peau moite d’une personne, peut être refroidie par évaporation. Il devient critique à une température de bulbe humide de 35 degrés : à ce stade, une personne n’est plus physiquement capable de dissiper la chaleur dans l’environnement. Les physiologistes parlent de la limite de charge maximale de l’homme.

“La limite de l’endurance humaine est le point auquel vous surchaufferiez, même si vous étiez trempé et nu à l’ombre devant un grand ventilateur” – c’est ainsi que le climatologue Steven Sherwood de l’Université de New South Wales en Sydney a décrit le phénomène. Il y a douze ans, il a publié une étude sur le sujet dans la revue PNAS et a provoqué de nombreuses discussions scientifiques.

Dangereux surtout pour les personnes âgées, les nourrissons et ceux qui sont déjà malades

Cependant, la pression extrême sur le corps ne commence pas à une température humide de 35 degrés, mais bien plus tôt. Même à des niveaux d’humidité d’environ 30 degrés, tels qu’ils sont actuellement mesurés en Inde et au Pakistan, cela devient dangereux pour les personnes âgées, les nourrissons et les personnes déjà malades. Une température de bulbe humide de 33,1 degrés a même été atteinte dans le Jacobabad. Une étude américaine en cours avec de jeunes volontaires en bonne santé est arrivée à la conclusion il y a deux mois que des températures humides de 31 degrés sont déjà critiques. La température corporelle centrale des sujets testés a déjà augmenté à partir de cette valeur, selon l’étude publiée dans le Journal of Applied Physiology.

Contrairement à la mesure familière de la température de l’air, la température du bulbe humide n’est pas une simple quantité. Elle est mesurée à l’aide d’un psychromètre, composé de deux thermomètres : l’un mesure la température de l’air, l’autre est enveloppé dans un bas de coton humide pour déterminer la température du bulbe humide. Si l’humidité est de cent pour cent, les deux thermomètres indiquent la même température. Sinon, la température du bulbe humide est toujours inférieure à la température de l’air : plus l’air est sec, plus il est bas, plus l’évaporation peut refroidir efficacement la peau.

La plupart des régions sont encore loin des températures humides potentiellement mortelles. À l’échelle mondiale, la température du bulbe humide dépasse rarement la barre des trente degrés. Mais cela ne doit pas rester ainsi. L’Asie du Sud, la péninsule arabique et les régions côtières de l’Afrique, de l’Australie et de l’Amérique centrale sont considérées comme des points chauds humides. Le climatologue de Francfort, Joachim Curtius, considère que les conditions du sauna à vapeur autour de la mer d’Oman et du golfe Persique sont un scénario catastrophe réaliste avec peut-être de nombreux décès dans un proche avenir. “A mon avis, ce risque a été sous-estimé et trop peu connu”, dit-il.

La limite de la résilience humaine s’est produite plusieurs fois

Erich Fischer étudie ces scénarios extrêmes à l’ETH Zurich. L’auteur principal du dernier rapport sur le climat mondial aimerait mieux comprendre comment de telles conditions surviennent et si des régions entières deviendront éventuellement inhabitables. La proximité de l’océan chaud, les grands fleuves et les vastes zones d’irrigation rendent la région située entre l’Indus et le Gange sensible à une humidité élevée.

Les climatologues ont trouvé des preuves que la limite de la résilience humaine s’est déjà produite plusieurs fois dans le climat actuel. Il y a deux ans, Colin Raymond du California Institute of Technology in Science Advances a présenté une analyse de données de 1979 à 2017 qui démontrait des conditions aussi extrêmes. Ainsi, des températures humides de plus de 33 degrés ont déjà été atteintes 80 fois sur la péninsule arabique, et deux fois le seuil des 35 degrés a même été brièvement dépassé. Et l’étude des données a montré autre chose : la chaleur extrême humide était deux fois plus courante à la fin de la période d’étude qu’au début.

Un événement a particulièrement électrisé les climatologues : la dernière semaine de juillet 2015 dans le golfe Persique. À cette époque, la région était exceptionnellement chaude pendant une semaine, la température s’élevant à plus de 40 degrés chaque jour. La canicule a culminé le dernier jour de juillet. L’eau du Golfe s’est réchauffée à plus de 34 degrés. En fin d’après-midi, le vent a tourné et l’air de la buanderie au-dessus du golfe s’est déplacé vers la terre. Dans la ville portuaire iranienne de Mahshahr, la température est montée à 46 degrés et l’humidité a atteint 49 %, soit l’équivalent de près de 35 degrés de température humide. À ce jour, l’événement est considéré comme la pire vague de chaleur humide jamais enregistrée.

Après la chaleur humide, les épidémiologistes se sont mis au travail. Ils craignaient une surmortalité élevée, en particulier dans les groupes de population qui peuvent difficilement faire face à un stress extrême. Ils ont donc évalué le nombre de décès et recherché des indices de taux d’humidité élevés. Cependant, il n’y avait aucune preuve d’augmentation de la mortalité dans les données, et d’autres études n’ont jusqu’à présent pas été en mesure de prouver que l’humidité liée aux vagues de chaleur entraîne une mortalité plus élevée. Comment cela pourrait-il être? “En fait, les résultats des enquêtes épidémiologiques ne confirment pas les hypothèses des études en laboratoire”, explique Antonio Gasparrini, épidémiologiste à la London School of Hygiene. “Ils ne confirment pas non plus les connaissances physiologiques selon lesquelles la chaleur humide est nécessairement pire que la chaleur sèche.”

La chaleur humide stressante dépend du comportement

Cependant, il n’y a aucun doute sur la limite de charge maximale de 35 degrés de température humide. Gasparrini dit que “de nombreuses études en laboratoire sur des animaux et des humains ont confirmé que la moiteur devient plus dangereuse pour le corps à mesure qu’elle devient extrême. Cependant, des études réelles montrent d’énormes différences entre les régions et les populations”, dit-il.

Une des raisons à cela pourrait être que les données examinées ne sont pas les meilleures : des données de haute qualité sur la mortalité ne sont disponibles que dans les pays industrialisés, explique Gasparrini. Il y a aussi le facteur humain. Car le stress de la chaleur humide dépend aussi du comportement de chacun. Cependant, les indicateurs de stress thermique ne peuvent pas refléter cela. À cet égard, ils doivent être “utilisés avec prudence”, explique Jakob Zscheischler, chercheur sur les hydrosystèmes au Centre Helmholtz pour la recherche environnementale à Leipzig. Les vêtements que vous portez font donc une grande différence, que vous travailliez ou que vous vous reposiez, qu’il y ait une brise ou que vous soyez exposé à la lumière directe du soleil. Il est également crucial de savoir combien de temps durent les conditions insupportables – et si vous avez accès à un entrepôt frigorifique.

Pour résoudre le mystère de l’absence de surmortalité, épidémiologistes et climatologues ont désormais uni leurs forces sous l’égide de l’Union européenne des géoscientifiques (EGU). Une explication pourrait être que l’humidité varie peu dans le temps au niveau local, contrairement à la température. Et comme les modèles épidémiologiques sont souvent créés à petite échelle, un éventuel effet d’humidité peut ne pas être détectable localement, tout au plus entre régions ou pays.

Une seule chose semble claire : le temps presse. Avec une augmentation de la température moyenne mondiale de trois degrés, des températures humides de 35 degrés pourraient se produire presque chaque année dans les régions vulnérables – et remettre en question leur habitabilité.

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