Experten entlarven Mythos vom harmloser werdenden Virus

Cas bénins dans la variante omicron
Les virus deviennent-ils vraiment plus inoffensifs avec le temps ?

Par Kai Stoppel

Il est largement admis que les agents pathogènes deviennent moins nocifs avec le temps. Serait-ce aussi le cas du Sars-CoV-2 avec l’apparition du variant omicron ? Après tout, seuls des cours légers ont été signalés jusqu’à présent. Mais les experts rejettent le mythe.

La nouvelle variante Omicron plonge le monde dans des montagnes russes émotionnelles. La quantité de mutations dans leur génome a surpris même le virologue de la Charité Christian Drosten. Dans le même temps, il y a des signes d’espoir : les médecins d’Afrique du Sud et d’Israël ne signalent que des symptômes bénins chez les personnes infectées par l’omicron. Les quelque 80 cas enregistrés dans l’Union européenne jusqu’à présent ne montrent également que des évolutions bénignes. Personne n’a été gravement malade jusqu’à présent.

Alors le virus corona est-il enfin devenu plus inoffensif – comme le suggère une thèse tentée depuis le début de la pandémie ? Selon celle-ci, il est défavorable qu’un agent pathogène tue son hôte et au fil du temps des variants moins virulents prévaudront automatiquement. La virulence d’un agent pathogène décrit la gravité des maladies qu’il provoque. Elle peut être mesurée, par exemple, par la mortalité par cas.

Mais peu de temps après que les infections bénignes à l’omicron ont été connues, les experts ont à nouveau tenté de briser le mythe du virus qui s’affaiblissait. “Les virus n’évoluent pas nécessairement pour devenir moins virulents avec le temps”, a écrit le biologiste évolutionniste de l’Université de Washington, Carl Bergstrom, dans un long message sur Twitter. L’idée que les virus deviendront inévitablement plus infectieux mais moins virulents devrait vraiment être “mis au repos”, a déclaré l’épidémiologiste américain Michael Mina, commentant les déclarations de Bergstrom. Et l’expert en santé du SPD, Karl Lauterbach, a également convenu: “Un vœu pieux”.

Tueur de lapin doux

Mais d’où vient la rumeur selon laquelle le virus deviendrait inoffensif ? Il a son origine en Australie. En 1950, il y avait une peste de lapins et le virus du myxome a été délibérément libéré pour y faire face. Il était destiné à décimer les masses de lapins européens sauvages – et il l’a fait : 99 % des animaux infectés sont morts. Cependant, le virus a diminué de létalité au fil du temps. On pense que les lapins sont morts trop rapidement pour transmettre le virus. En conséquence, ses chances n’ont augmenté à nouveau que lorsqu’il est devenu moins dangereux et que ses hôtes ont survécu plus longtemps.

Mais cela peut-il également être transféré au Sars-CoV-2 ? “Avec Covid, où la mort survient des semaines après la fin de la transmission, cela n’a probablement pas d’importance”, a écrit Bergstrom. Il a également fait référence à d’autres virus qui n’avaient également rien perdu de leur létalité. La grippe, par exemple, est encore bien pire qu’un rhume. Il en va de même encore plus pour la rougeole et encore plus pour la variole. Il est possible que le Sars-CoV-2 mute de telle manière qu’il devienne moins mortel, dit Bergstrom. Cependant, il s’agit plutôt d’une “heureuse coïncidence”.

Idée “beaucoup trop simple”

Edward Holmes, un biologiste de l’évolution de l’Université de Sydney, a également décrit l’idée qu’un agent pathogène devient plus inoffensif avec le temps parce qu’il est bénéfique pour “Zeit” comme “beaucoup trop simpliste”. Selon Holmes, le fait qu’un virus devienne plus inoffensif ou plus dangereux dépend de nombreux facteurs, tels que la voie de transmission. A titre d’exemple, il cite le virus RHD, qui a de nouveau été utilisé en Australie en 1996 et de nouveau contre des lapins. Étonnamment, l’agent pathogène est devenu encore plus mortel au fil du temps. Raison possible, selon Holmes : Le virus a été transmis par des mouches de carcasses de lapin à d’autres lapins. Les lapins morts étaient donc bons pour sa propagation.

Heureusement, ce mécanisme ne joue aucun rôle dans le Covid-19. Mais même avec Sars-CoV-2, il y a des indications que les nouvelles variantes sont plus dangereuses que leurs prédécesseurs. Dans deux études distinctes menées au Canada et en Écosse, les patients infectés par la variante Delta ont été hospitalisés plus souvent que les patients infectés par Alpha ou le virus d’origine. Un véritable revers pour le mythe du virus devenu inoffensif. On ne peut qu’espérer qu’au moins Omicron ou l’un de ses successeurs soit une aubaine évolutive pour l’humanité.

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