Hoppel-Gen bei Kaninchen identifiziert – wissenschaft.de

Les lapins, les lièvres, les kangourous et certains petits rongeurs se déplacent généralement en sautillant. Cependant, chez une race rare de lapin de compagnie, le lapin Sauteur d’Alfort, la coordination des membres est tellement altérée qu’ils marchent en poirier au lieu de sauter. À l’aide d’expériences de croisement, les chercheurs ont maintenant identifié la variante du gène qui en est responsable. En conséquence, une mutation du gène dit RORB assure le mode de locomotion particulier.

Courir nécessite une coordination fine des membres. Les jambes doivent être déplacées dans le bon ordre et leur position doit être comparée aux impressions sensorielles. Normalement, les signaux correspondants sont automatiquement traités correctement dans la moelle épinière, de sorte que la locomotion fonctionne sans contrôle conscient. La plupart des espèces animales peuvent facilement basculer entre différentes allures, telles que le trot, la furtivité, le galop ou le saut, selon l’espèce.

Marche en poirier

Une rare exception sont les lapins Sauteur d’Alfort. Il s’agit d’une race particulière de lapins domestiques qui se distingue avant tout par son mode de locomotion inhabituel : dès qu’il veut prendre de la vitesse, il lève son arrière-train en l’air et marche en appui renversé sur ses pattes avant. Marchant lentement, cependant, ils ne diffèrent pas des congénères des autres races. Des chercheurs dirigés par Miguel Carneiro de l’Universidade do Porto au Portugal viennent d’identifier la cause de ce trouble de la locomotion : “En utilisant une combinaison de croisements expérimentaux et de séquençage du génome, nous avons montré qu’une seule mutation du gène RORB explique la démarche atypique chez ces lapins », rapportent-ils.

Pour leur étude, Carneiro et son équipe ont d’abord croisé des lapins Sateur d’Alfort avec des lapins domestiques normaux. Sur 52 petits-enfants de ces lapins, 40 pouvaient boitiller normalement, tandis que 12 pouvaient marcher en équilibre sur les mains. À l’aide d’échantillons de sang, les chercheurs ont analysé le génome complet de tous les animaux. Il s’est avéré que tous les lapins poirier avaient une mutation dans le gène RORB. Ce gène code pour un récepteur présent principalement dans le cerveau et les nerfs périphériques. La mutation signifie que les lapins Sateur ont moins de récepteurs fonctionnels dans leur moelle épinière.

Gène pour le câblage de la moelle épinière

Selon les chercheurs, cela signifie que certains signaux responsables de la coordination des jambes lors du saut ne peuvent pas être correctement traités et transmis. Ainsi, au lieu de sauter avec les deux pattes arrière pour se déplacer rapidement, les lapins Sateur bougent leurs pattes arrière de manière non coordonnée au mauvais moment, rendant le saut impossible. Dès les premiers mois de leur vie, ils apprennent à compenser ce désavantage en élevant tout leur arrière-train et en marchant uniquement sur leurs pattes avant.

Comme l’ont montré les analyses génétiques, cela ne s’appliquait qu’aux lapins dont les deux allèles du gène étaient affectés, c’est-à-dire qui avaient hérité du variant Sateur des deux parents. Chez les individus hétérozygotes qui avaient une variante mutée et une variante fonctionnelle, les chercheurs ont pu détecter un peu moins de récepteurs RORB intacts, mais ces animaux pouvaient sauter normalement.

“Cette étude fournit un exemple rare de comportement de marche anormal qui peut être attribué à un seul changement de base”, concluent les auteurs. “C’est aussi la première description d’un gène nécessaire à la locomotion par saut.” Le gène RORB joue probablement aussi un rôle important dans la coordination motrice chez d’autres espèces animales. Une étude précédente a révélé que les souris porteuses d’une mutation dans ce gène présentaient une démarche dandinante. “Conformément aux études précédentes chez la souris, notre étude souligne l’importance du RORB dans le câblage de la moelle épinière”, ont déclaré Carneiro et ses collègues. Ils soupçonnent qu’une mutation correspondante pourrait également signifier que les kangourous et les lapins ne peuvent plus sauter.

Source : Miguel Carneiro (Université de Porto, Portugal) et al., PLOS Genetics, doi : 0.1371/journal.pgen.1009429

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